Il venait d’avoir 18 ans… – imperfect vs perfect

‘Il venait d’avoir 18 ans’, chanté par Dalida, fut le tube de l’année en France en 1973.

Dalida is a French Italian singer (born and raised in Egypt). She was Miss Egypt at 19 years old and went on to become a super star in France, continental Europe and Japan (with 45 Gold Records). Despite her huge success, she had lots of personal problems and committed suicide in 1986 aged 53.

This version of the song ‘Il venait d’avoir 18 ans’ has English subtitles.

Notice how, whereas in English the preterite is used (said), the French uses either imperfect (disait) or perfect (a dit).
So… what are the rules?


IMPERFECT (imparfait)

When to use the Imperfect tense
Imperfect is used to express something that happened in the past regularly or over a period of time.

Il était beau.
C’était l’été.
Il venait d’avoir 18 ans.

Rule of thumb: if you can say ‘he used to + verb’ or ‘he was verb+ing’   then it’s probably imperfect.

Il pensait que les mots d’amour sont dérisoires (he used to think).
Ca le rendait presque insolent (it was making him almost insolent).
Pendant qu’il se rhabillait (while he was putting his clothes back on).

How to form the Imperfect tense
Imperfect is easy to form. Take the ‘nous’ form of any verb at the present tense:
nous finissons

Remove the ending: ons

And replace it with ais, ais, ait, ions, iez, aient

je finissais
tu finissais
il/elle/on finissait
nous finissions
vous finissiez
ils/elles finissaient

Attention: pour le verbe être, c’est j’étais, tu étais, il/elle était, nous étions, vous étiez, ils/elles étaient
Mais, c’est la seule exception (promis !) tous les autres verbes suivent la règle précédente.


PERFECT (passé composé)

When to use the Perfect tense
Perfect describes actions in the past that are a one-off (not ongoing events), precise and over.

J’ai mis de l’ordre à mes cheveux.
Il m’a dit.

How to form the Perfect tense
Perfect is called passé composé in French because it is ‘composed’ of:
auxiliary (either verb être or verb avoir – at the present tense) + the past participle of the verb:

je suis venu

j’ai mangé
tu as mangé
il/elle a mangé
nous avons mangé
vous avez mangé
ils/elles ont mangé

How to know what the past participle of verbs is
The past participle is easy for verbs finishing in ER. Simply replace ER with é
aimer -> aimé

It’s also easy for verbs finishing in IR -> i
finir -> fini

For the others… you need to learn them by heart!

Etre ou Avoir?
Here’s a tip to help you know whether to use avoir ou être as the auxiliary.
Most verbs use avoir.
The exceptions are reflexive verbs (se laver, s’évanouir, s’enfuir,…) which all use être in their reflexive form.
Also the following verbs (expressing movement) all use être:
je suis parti/sorti/allé
je suis venu/devenu/revenu
je suis retourné
je suis arrivé
je suis entré/rentré
je suis monté/descendu
je sui mort/né
je suis tombé
je suis resté


Quel est de votre tout premier souvenir?
Do you remember your very first memory?

J’aimerais que vous me le racontiez en utilisant le format suivant:

1- Quand j’avais x ans, je …. (imperfect).
bla, bla, bla…. everything was going well….

2- but all of a sudden
Mais / Soudain / Brusquement / A ce moment-là / Lorsque  / Aussitôt ….. (perfect).
… the dramatic memory…

3- Et / Ensuite …  (perfect)
… how the dramatic event unfolded and came to an end….


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